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Harina explosiva

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Un repaso por las explosiones causadas por polvo de harina… una vista al pasado que debe tenerse muy presente

Es un hecho poco conocido… pero la harina, en un espacio cerrado y sin ventilación, y cuando está en suspensión en forma de polvo es altamente inflamable. ¿Por qué? Porque se compone principalmente de almidón. Es un carbohidrato y eso significa que está hecha de moléculas de azúcar encadenadas… así que puede quemar tan fácilmente como ocurre con el azúcar.


La harina y muchos otros carbohidratos se vuelven explosivos cuando están en forma de polvo en suspensión en el aire. Solo se necesitan 1 o 2 gramos de polvo por pie cúbico de aire (un pie cúbico equivale a unos 0,02831685 metros cúbicos) y 50 o más gramos por metro cúbico para que la mezcla sea inflamable. Cuando un grano de harina quema lo hace instantáneamente e ilumina otros granos cerca de él de forma de la llama puede destellar a través de una nube de polvo con fuerza explosiva. Detallamos a continuación una breve lista de explosiones con la harina como detonante.  

1.- En 14 de diciembre de 1785 se documenta la primera explosión por polvo de harina. Tuvo lugar en el almacén de la panadería del Signore Giacomelli en Turín (Italia) y fue provocado por el polvo de la harina que se produjo durante la manipulación habitual de las elaboraciones panaderas. El caso, en el que resultaron heridos dos empleados, fue investigado y reconstruido por el conde Morozzo y pasó a formar parte de las referencias documentales de la Academia de la Ciencia de Turín. Las investigaciones concluyeron que la harina en suspensión entró en contacto con la llama de una lámpara y se produjo una violenta explosión.

2.- En 1860 en Milwaukee (Estados Unidos), una explosión de harina destruyó un molino.

3.- En 1864  en  Mascoutah (Illinois, Estados Unidos) también se produjo la destrucción de un molino por explosión de polvo de harina.

4.- En 1869 en una localidad desconocida de Alemania también se destruyó un molino por la explosión de polvo de harina de guisante. 

5.- El 2 de mayo de 1878 la mayor fábrica harinera de Estados Unidos, Washburn A Mill de Minneapolis estalló violentamente. Ocupaba 7 pisos y la violenta explosión afectó no solo al inmueble sino también a los edificios y carruajes vecinos. La cifra de muertos varía según la fuente; algunas la sitúan en 14 personas y otras en 18.

6.- En marzo de 1893 la explosión en un molino de harina de Litchfield (Illinois, Estados Unidos) se atribuyó al mal funcionamiento de la caldera pero la investigación posterior determinó que la explosión fue causada por el mal funcionamiento de la máquina de recogida del polvo en el área de molienda… que en realidad lo derramaba. Un incendio estalló en otra habitación y no pudo ser apagado antes de llegar a la sala de molienda donde, en contacto con el polvo de harina en suspensión, provocó una explosión tan violenta que se sintió a 40 kilómetros de distancia. La explosión mató a un trabajador y destruyó 40 casas y dos bloques de locales comerciales cercanos. Este accidente supuso que se estableciese la reglamentación de los sistemas de extinción de incendios en las fábricas que incluyese la obligatoria capacitación de los empleados. 

7.- En 1975 un nube de polvo de grano explotó en un molino de harina situado en el río Davenport en Iowa (Estados Unidos). A consecuencia de la explosión murieron 2 trabajadores además de provocar la rotura de ventanas a 20 manzanas de distancia. Este suceso conllevó cambios en los sistemas de seguridad que incluía los sistemas de almacenamiento y las políticas de no fumar en las instalaciones.

8.- En 1977 se produjo la peor explosión conocida en un molino de harina. Ocurrió en Westwego (Louisiana, Estados Unidos), cuando una acumulación de polvo de granos entró en contacto con la electricidad estática. La explosión sacó la parte superior del silo y causó que otros 48 silos se incendiaran. Murieron 36 trabajadores, muchos de ellos aplastados por el colapso de los silos. Las reformas del código de construcción para silos de grano se basaron en este caso.

9.- En 1979 el Molino de Roland en Bremen (Alemania) fue destruido por una explosión de polvo de harina. Murieron a 14 personas y 17 resultaron heridas.

10.- En España, el 28 de enero de 1993 se registró una explosión en la fábrica de harinas de Nogales de Pisuerga (Palencia). Murió un trabajador y otros 11 resultaron heridos.

11.- También en España, el 14 de abril de 2005, una explosión en la fábrica de Harinas Porta, en Huesca, causó la muerte a 5 personas e importantes daños materiales. Este siniestro motivó la creación de una plataforma ciudadana de vecinos de la harinera que planteó diversas medidas legales y administrativas para impedir la reapertura de la fábrica. Sin embargo, meses después, el Ayuntamiento de Huesca autorizó la reanudación de la producción.

12.- Este año, el 22 de septiembre de 2016, una planta de procesamiento de pescado de Dutch Harbor (Alaska, Estados Unidos) resultó severamente dañada por una explosión que se cree que fue causada por la ignición de polvo de harina de pescado.

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